Smykkene er mindre enn 1 cm store, og forskerne har lenge vært i tvil om de ble laget av neandertalere eller Homo sapiens. Nye undersøkelser tyder på at det var neandertalere som sto bak.

© Dr. Marian Vanhearen / Wikimedia

Neandertalere fant opp smykkekunsten

42 000 år gamle anheng setter nå spørsmålstegn ved teorien om at neandertalerne var mer primitive enn Homo sapiens.

Det har vært forskernes teori i årevis: At neandertalerne var langt mer primitive enn Homo sapiens, og at det var derfor de døde ut for 40 000 år siden etter å ha befolket både Europa og Asia i mer enn 200 000 år.

Men en samling bittesmå smykker fra en grotte i det sentrale Frankrike sår nå tvil om teorien. Smykkene peker nemlig på at neandertalerne var langt mer intelligente enn man hittil har trodd.

Eldste smykkeanheng

Hvert smykker er under 1 cm langt og ble sannsynligvis brukt som anheng på halssmykke. De ble funnet i perioden 1949-1963 og raskt datert til å være 42 000 år gamle – og dermed verdens eldste i sitt slag.

Smykkene er så kunstferdig og elegant laget av dyretenner, muslingskall og elfenbein at arkeologene avviste at de kunne stamme fra neandertalerne, selv om de også holdt til i området for 42 000 år siden. I stedet mente man at Homo sapiens sto bak.

Ny teknikk – nye muligheter

Men ved hjelp av en helt ny teknikk som omfatter proteinanalyser har forskerne nettopp undersøkt beinrester som ble funnet sammen med smykkene. Og de kjemiske strukturene i knoklene taler sitt eget tydelige språk: De stammer fra neandertalere.

Ifølge Jean-Jacques Hublin, direktør ved Max Planck-instituttet for evolusjonær antropologi, kan den nye teknikken hjelpe med å belyse neandertalernes siste tid: "Nå kan vi trekke ut menneskelig DNA fra store arkeologiske samlinger og få helt nye svar på vårt gamle materiale," sier han.