Alcatraz: Her satt USAs verste kriminelle

Alle kriminelle fryktet Alcatraz – og med god grunn. "The Rock" huset USAs mest skremmende og hardkokte forbrytere, og øya var nærmest umulig å flykte fra.

Alle kriminelle fryktet Alcatraz – og med god grunn. "The Rock" huset USAs mest skremmende og hardkokte forbrytere, og øya var nærmest umulig å flykte fra.

The Rock – Klippen. Bare navnet kunne få enhver lovlydig – og særlig mindre lovlydig – amerikaner til å grøsse.

Som en stor og steinete festning reiste fengselet med det rå tilnavnet seg på en enorm sandsteinsformasjon i San Francisco-bukta, to kilometer fra fastlandet.

Fengselet var forbeholdt de farligste fangene i USA og var det mest fluktsikre i landet. Herfra burde ingen fange kunne slippe ut i utide – iallfall ikke med livet i behold.

Alcatraz-fengselet ligger på ei bare 511 meter lang og 180 meter brei øy utenfor San Francisco. Den ble beskrevet første gang i 1775 av den spanske oppdageren Juan Manuel de Ayala.

De Ayala ga øya navnet La Isla de los Alcatraces, ’pelikanøya’. Den hadde vekslende lokale eiere fram til 1846, da John C. Frémont, en kalifornisk senator, kjøpte den på vegne av den amerikanske staten for fem tusen dollar.

Gangstere fylte fengslene

SStaten bygde en festning på øya med det formål å bevokte innseilingen til San Francisco. Under den amerikanske borgerkrigen på 1860-tallet huset festningen krigsfanger fra sørstatene, men kanonene ble aldri brukt.

På 1930-tallet fikk alkoholforbudet og den økonomiske krisen kriminaliteten til å eksplodere. USA manglet fengselsceller, og særlig av det fluktsikre slaget. Gangs­terne var nemlig velorganisert og hjalp hverandre med å flykte.

Festningen på Alcatraz var ideell. Øya lå ikke bare langt fra land, men kalde havstrømmer gjorde det nærmest umulig å svømme over San Francisco-bukta. Den 11. august 1934 kom de første fangene til det føderale Alcatraz-fengselet.

Gangstere som Mickey Cohen, George «Maskingevær-Kelly» Barnes og selveste Al Capone var blant forbryterne som i en kortere eller lengre periode kalte fengselet for sitt hjem.

Alcatraz-fengselet ble kjent som det mest brutale i landet, og de innsatte var villig til å gjøre nesten hva som helst for å slippe unna. Fem begikk selvmord, men ingen klarte å flykte. Sånn er iallfall den offisielle historien.

Fluktflåte var laget av regnfrakker

I juni 1962 gravde tre fanger, Frank Morris og brødrene John og Clarence Anglin, seg ut fra cellene sine. Deretter forlot de Alcatraz på en hjemmelagd flåte som besto av gamle regnfrakker.

Fangene druknet sannsynligvis, men likene ble aldri funnet, og i årene etter gikk ryktene om at de unnslupne var sett på fastlandet. Fortsatt er saken uoppklart og skjebnen til mennene ukjent.

Enten de tre fangene overlevde eller ikke, kunne Alcatraz-fengselet vise til en imponerende statistikk. Men utgiftene var høye. På 1950-tallet kostet hver fange ti dollar om dagen, mens tallet for andre fengsler kunne være en tredel.

Blant de fordyrende faktorene var beliggenheten. Den salte sjøluften tæret på bygningene, og da en dyr reparasjon i 1963 var uunngåelig, stengte de føderale myndighetene øya og overførte fangene til andre fengsler.

I 1973 ble Alcatraz-fengselet omgjort til museum, og de nasjonale parkmyndighetene står for vedlikeholdet.

Hvert år kommer det over en million turister til Alcatraz med båt fra San Francisco for helt frivillig å la seg sette i land på den steinharde fengselsøya.