Columbus nesten frikjent for syfilis-anklager

Forskerne har hittil trodd at kjønnssykdommen syfilis kom til Europa med spanske sjøfolk. Ny forskning utfordrer teorien.

Forskerne har hittil trodd at kjønnssykdommen syfilis kom til Europa med spanske sjøfolk. Ny forskning utfordrer teorien.

Shutterstock

Europeiske forskere har funnet DNA-spor etter kjønnssykdommen syfilis i skjeletter som de mener å kunne datere til midten av 1400-tallet.

Hvis dateringen kan bekreftes, viser resultatet at syfilis allerede fantes i Europa før Colombus og hans menn vendte hjem fra oppdagelsesreisen til den nye verden.

Hittil har den herskende teorien vært at sykdommen stammet fra Amerika. Bakgrunnen for den gamle teorien var at det første store utbruddet av syfilils fant sted i Europa noen få år etter at de spanske sjøfolkene vendte tilbake i 1493.

Forskerne har undersøkt seks skjeletter fra Finland, to fra Estland og et fra Holland. Alle ni skjelettene har lesjoner som tyder på at personene har hatt syfilis. Hos fire av dem fant forskerne også rester av syfilis-DNA.

Flere utgaver av syfilis florerte i Europa

Etter en karbon 14-analyse anslår forskerne at de infiserte individene trolig levde en gang på 1400-tallet.

Men dateringsmetoden er beheftet med stor usikkerhet. Likevel taler enda en omstendighet for den nye teorien om syfilis: På skjelettene fant forskerne DNA-strenger av forskjellige mutasjoner av syfilis-bakterien.

“Vi kan se at flere forskjellige strenger (av syfilis, red.) var til stede i Europa, noe vi ikke visste før,” forklarer Verena Schünemann, genetiker ved universitetet i Zürich.

Mutasjoner trenger tid på å utvikle seg. Enten hadde Columbus og hans menn altså med seg flere slags syfilis hjem, ellers eksisterte sykdommen allerede i den gamle verden.

Teamet bak studien mener at syfilis allerede fantes i Europa. Men de medgir at mer forskning må til for å avklare spørsmålet.