Messinghåndtak reddet liv

På et kobberstøperi gikk alle medarbeiderne fri for koleraen.

På et kobberstøperi gikk alle medarbeiderne fri for koleraen.

Shutterstock

På slutten av 1800-tallet ble dørhåndtak av messing – en kobber-legering – meget populære. I 1852 hadde nemlig legen Victor Burq besøkt et kobberstøperi i Paris, hvor en kolera-epidemi hadde kostet tusenvis av liv.

Men ingen av støperiets 200 ansatte var blitt syke. Burq undersøkte saken og forsto at kobberet dreper enhver bakterie på sin overflate.

Oppdagelsen fikk etterspørselen etter messinghåndtak, som heller ikke ruster­, til å øke kraftig.

Se hvordan kobber dreper bakterier:

Koleraen vendte stadig tilbake

En dødbringende smitte kom til Europa fra India på 1800-tallet. Uten forvarsel begynte ellers friske mennesker å kaste opp klar væske, og hvitaktig, fiskeluktende slim rant ut av motsatt ende under ekstreme diaréanfall. Rask dehydrering la hvert andre offer i graven.

Koleraen slo til første gang i 1832, da 6500 av Londons borgere døde. Det var bare en forsmak, for mer enn 14 000 bukket under i 1848-1849, og ytterligere 10 700 ble ofre for kolera i 1853-1854.

Legene hadde til å begynne med ingen anelse om hvordan den fatale sykdommen spredte seg.

«Hva er kolera? Vi aner ikke. Vi flyter rundt i en malstrøm av gjettverk», skrev det anerkjente legetidsskriftet The Lancet.

I London mistenkte leger lukten fra avføring i Themsen for å være smittekilden. Diagnosen var feil, men det nye kloakknettet som førte toalettvann ut av byen, løste likevel problemet.

Døden kom nemlig gjennom drikkevannet som ble pumpet opp fra elva. Det inneholdt avføring med kolera-bakterier.